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Via Láctea

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Galáxia da Via Láctea
Milky Way IR Spitzer.jpg
Imagem infravermelha do núcleo da galáxia da Via Láctea
Dados de observação
Tipo SBBC ( galáxia espiral barrada)
Diâmetro 100.000 anos-luz
Espessura 12.000 anos-luz (gás)
1.000 anos-luz (estrelas)
Número de estrelas 200-400.000.000.000
Mais antiga estrela 13,2 bilhões ano
Massa 5,8 x 10 11 M
Distância do Sol ao centro galáctico 26.000 ± 1.400 anos-luz
Período de rotação galáctica da Sun 220 milhões anos (rotação negativa)
Período de rotação padrão espiral 50.000 mil anos
Bar período de rotação padrão 15-18000000 years
Velocidade em relação ao resto CMB quadro 552 km / s

Veja também: Galaxy , Lista de galáxias

A Via Láctea (a tradução do latim Via Lactea, por sua vez, deriva do grego Γαλαξίας (Galaxias) por vezes referido simplesmente como " o Galaxy "), é uma espiral barrada galáxia que faz parte do Grupo Local de galáxias. Embora a Via Láctea é uma das bilhões de galáxias no universo observável , o Galaxy tem um significado especial para a humanidade, uma vez que é a galáxia de origem do Sistema Solar . O plano da Via Láctea é visível da Terra como uma faixa de luz no céu noturno, e é o aparecimento desta faixa de luz que inspirou o nome de nossa galáxia.

Algumas fontes afirmam que, estritamente falando, o termo Via Láctea deveria se referem exclusivamente à observação da faixa de luz, enquanto o nome completo galáxia da Via Láctea, ou, alternativamente, o Galaxy deve ser usado para descrever a nossa galáxia como um todo astrofísico. Não está claro como o uso generalizado desta convenção é, no entanto, eo termo da Via Láctea é rotineiramente usado em qualquer contexto.

Vista da Terra

A Via Láctea, como visto a partir da Terra , em si situado em um dos braços espirais da galáxia (ver localização do Sol ), aparece como uma banda obscura de branco luz no céu noturno arqueando através do todo esfera celeste proveniente de estrelas e outros materiais que se encontram dentro do plano galáctico. O plano da Via Láctea é inclinada em cerca de 60 ° para a eclíptica (o plano da órbita da Terra), com a North Pole Galactic situado na 12h49m ascensão reta, declinação + 27,4 ° ( B1950) perto beta Comae Berenices. O Sul Galactic Pólo está perto alfa Sculptoris.

O centro do Galaxy é na direcção de Sagitário, ea Via Láctea depois "passes" (indo para o oeste) através Scorpius, Ara, Norma, Triangulum Australe, Circinus, Centaurus, Musca, Crux, Carina, Vela, Puppis, Canis Major, Monoceros, Orion & Gêmeos, Taurus, Auriga, Perseus, Andromeda, Cassiopeia, Cepheus & Lacerta, Cygnus, Vulpecula, Sagitta, Aquila, Ophiuchus, Scutum, e de volta para Sagitário.

A Via Láctea parece mais brilhante na direção da constelação de Sagitário, em direção à centro galáctico. Em relação ao equador celeste, ele passa tão ao norte como a constelação de Cassiopeia e como extremo sul como a constelação de Cerne, indicando a elevada de inclinação da Terra plano equatorial e o plano da eclíptica em relação ao plano galáctico. O fato de que a Via Láctea divide o céu noturno em dois aproximadamente igual hemisférios indica que o nosso Sistema Solar fica perto da plano galáctico. A Via Láctea tem uma relativamente baixa brilho de superfície, o que torna difícil ver a partir de qualquer ou urbana localização suburbana sofrem de poluição luminosa.

Tamanho

O disco estelar da Via Láctea é cerca de 100.000 anos-luz de diâmetro, e é acreditado para ser, em média, cerca de 1.000 anos-luz de espessura. Estima-se que contém, pelo menos, 200 mil milhões de estrelas e, eventualmente, até 400 bilhões de estrelas, o número exacto de acordo com o número de estrelas muito baixa massa, o que é altamente incerto. Estendendo-se além do disco estelar é um disco muito mais espessa de gás. Observações recentes indicam que o disco gasoso da Via Láctea tem uma espessura de cerca de 12.000 anos-luz - o dobro do valor anteriormente aceites. Como um guia para o desenvolvimento físico relativa escala da Via Láctea, se fosse reduzido a 130 km (80 milhas) de diâmetro, o Sistema Solar seria um mero 2 mm (0,08 polegadas) de largura.

O Galactic halo se estende para fora, mas é limitado em tamanho pelas órbitas dos dois satélites da Via Láctea, a Grande ea Pequena Nuvens de Magalhães, cujas perigalacticon é a ~ 180.000 anos-luz.

Idade

Um verde e vermelho Meteoros Perseid é impressionante o céu logo abaixo da Via Láctea em agosto de 2007.

É extremamente difícil definir a idade em que a Via Láctea formada, mas a idade de a estrela mais antiga do Galaxy já descoberto é estimada em cerca de 13,2 bilhões ano, quase tão antigas quanto o Universo em si.

Esta estimativa é baseada na pesquisa por uma equipe de astrônomos em 2004 usando o Visual-UV Echelle Spectrograph do Very Large Telescope para medir , pela primeira vez, o berílio conteúdo de duas estrelas no aglomerado globular NGC 6397. A partir dessa pesquisa, o tempo decorrido entre a ascensão da primeira geração de estrelas na galáxia inteira ea primeira geração de estrelas no aglomerado foi deduzida a ser 200,000,000-300.000.000 anos. Ao incluir a idade estimada das estrelas no aglomerado globular (13,4 ± 0,8 bilhões anos), eles estimaram a idade das estrelas mais antigas da Via Láctea com 13,6 ± 0,8 bilhões de anos. Com base nesta ciência emergente, o disco fino Galactic é estimada para ter sido formada entre 6,5 e 10,1 bilhões de anos atrás.

Composição e estrutura

Estudos realizados em 2008 sugeriram que a Via Láctea é uma galáxia espiral barrada. Os autores sugerem Messier 109 como um possível analógico.

O Galaxy consiste de uma região em forma de barra de núcleo rodeado por um disco de gás, poeira e estrelas formando quatro estruturas distintas do braço que espiralam para fora em um forma de espiral logarítmica (veja braços espirais ). A distribuição de massa no interior do Galaxy se assemelha ao Sbc Classificação Hubble, que é uma galáxia espiral com braços relativamente vagamente ferida. Os astrônomos na década de 1980 começou a suspeitar que a Via Láctea é uma galáxia espiral barrada em vez de um simples galáxia espiral e as suas suspeitas foram confirmadas pelo Observações do Telescópio Espacial Spitzer, em 2005, que mostrou barra central da galáxia para ser maior do que se suspeitava anteriormente. A partir de 2006, da Via Láctea massa é pensado para ser cerca de 5,8 × 10 11 massas solares (M ☉) compreendendo 200-400.000.000.000 estrelas. Sua magnitude visual absoluta integrada foi estimada em -20,9. A maior parte da massa do Galaxy está pensado para ser matéria escura , formando um halo de matéria escura de uma estimativa 600-3000 bilhões de m que está distribuído de modo relativamente uniforme.

Centro galáctico

O centro galáctico na direcção de Sagitário. As estrelas principais de Sagitário são indicados em vermelho.

O disco galáctico, que protrai para fora no centro da galáxia, tem um diâmetro de entre 70.000 e 100.000 anos-luz. A distância da Sun para o centro da galáxia está agora estimado em 26.000 ± 1.400 anos-luz, enquanto as estimativas mais velhos poderia colocar o Sun, tanto quanto 35.000 anos-luz do bojo central.

O centro galáctico abriga um objeto compacto de massa muito grande (chamado Sagitário A *), fortemente suspeito de ser um buraco negro supermassivo. A maioria das galáxias são acreditados para ter um buraco negro supermassivo em seu centro.

O bar do Galaxy é pensado para ser cerca de 27.000 anos-luz de comprimento, que funciona através de seu centro em um ângulo de 44 ± 10 graus para a linha entre o Sol eo centro da galáxia. É composta principalmente de estrelas vermelhas, que se acredita ser antigo (ver anã vermelha , gigante vermelha ). A barra encontra-se rodeado por um anel chamado o "5- kpc anel "que contém uma grande fração da molecular hidrogênio presente no Galaxy, assim como a maior parte da Via Láctea de actividade de formação estelar. Visto da Galáxia de Andrômeda , que seria o recurso mais brilhante de nossa própria galáxia.

Os braços espirais

Cada braço espiral descreve um espiral logarítmica (como fazem os braços de todas as galáxias espirais) com um arremesso de aproximadamente 12 graus. Não se acredita ser quatro grandes braços espirais que todos começam no centro da galáxia. Estes são nomeados da seguinte forma, de acordo com a imagem à esquerda:

Estrutura observada, extrapolada dos braços espirais
cor braço (s)
ciano 3-k pc e Perseus Arm
roxo Norma e Cygnus Arm (Junto com uma extensão recém-descoberto)
verde Scutum-Crux Arm
rosa Carina e Sagitário Braço
Há pelo menos dois braços menores ou esporas, incluindo:
laranja Braço de Orion (que contém o nosso próprio Sistema Solar e Sun )

Fora da grande braços em espiral é o Anel externo ou Monoceros Ring, um anel de estrelas em torno da Via Láctea propostos pelos astrônomos Brian yanny e Heidi Jo Newberg, que consiste de gás e estrelas arrancadas de outras galáxias bilhões de anos atrás.

Como é típico para muitas galáxias, a distribuição da massa na galáxia da Via Láctea é tal que o velocidade orbital da maioria das estrelas do Galaxy não dependem fortemente de sua distância do centro. Longe do bojo central ou borda exterior, a velocidade estelar típico é entre 210 e 240 km / s. Daí a período orbital da estrela típica única é directamente proporcional ao comprimento do caminho percorrido. Isso é diferente da situação no âmbito do Sistema Solar, onde dois corpos dinâmica gravitacional dominar e diferentes órbitas deverão ter significativamente diferentes velocidades associados a eles. Esta diferença é uma das principais peças de evidência para a existência de matéria escura . Outro aspecto interessante é o chamado "problema wind-up" dos braços em espiral. Se alguém acredita que as partes internas dos braços girar mais rápido do que a parte exterior, em seguida, o Galaxy vai acabar tanto que a estrutura espiral serão dizimadas. Mas isso não é o que se observa em galáxias espirais; em vez disso, os astrônomos propor que os braços espirais formam como resultado de uma onda de matéria-densidade que emana do centro galáctico. Isso pode ser comparado a um atolamento de tráfego em movimento em uma estrada - os carros são todos em movimento, mas há sempre uma região de carros lentos. Assim, isso resulta em vários braços espirais, onde há um monte de estrelas e gás. Este modelo também concorda com a formação de estrelas reforçada em ou próximo braços espirais; as ondas de compressão aumentar a densidade de hidrogénio molecular e proto formar como um resultado.

Concepção artística da estrutura espiral da Via Láctea com duas grandes, braços estelares e um bar.

Observações apresentadas em 2008 por Robert Benjamin do Universidade de Wisconsin-Whitewater sugerem que a Via Láctea possui apenas dois grandes braços estelares: o braço de Perseus eo braço Scutum-Centaurus. O resto dos braços são braços menores ou adjuntos.

Halo

O disco galáctico está rodeado por um auréola esferóide de estrelas velhas e aglomerados globulares , dos quais 90% mentira dentro de 100.000 anos-luz, o que sugere um diâmetro de halo estelar de 200.000 anos-luz. No entanto, alguns aglomerados globulares foram encontrados mais longe, como PAL 4 e AM1 em mais de 200 mil anos-luz do centro galáctico. Enquanto o disco contém gás e poeira que obscurecem a visão em alguns comprimentos de onda, o componente esferóide não. Ativo formação de estrela tem lugar no disco (especialmente nos braços em espiral, que representam zonas de alta densidade), mas não no halo. Aglomerados abertos também ocorrem principalmente no disco.

Descobertas recentes têm acrescentado dimensão para o conhecimento da estrutura da Via Láctea. Com a descoberta de que o disco da galáxia de Andrômeda (M31) se estende muito além do que se pensava, a possibilidade de o disco de nossa galáxia ampliando ainda mais é aparente, e esta é apoiada por evidência da extensão braço exterior recém-descoberto da Braço Cygnus. Com a descoberta do Sagitário Anão Galáxia elíptica veio a descoberta de uma fita de detritos galáctico como a órbita polar de Sagitário e sua interação com a Via Láctea rasga o diferencia. Da mesma forma, com a descoberta do Canis Galáxia Anã Major, verificou-se que um anel de detritos galáctico da sua interação com a Via Láctea circunda o disco galáctico.

Em 09 de janeiro 2006 , Mario Juric e outros da Universidade de Princeton anunciou que o Sloan Digital Sky Survey do céu do norte encontrado uma estrutura enorme e difuso (espalhado por uma área em torno de 5.000 vezes o tamanho da lua cheia) dentro da Via Láctea que não parecem se encaixar dentro de modelos atuais. A coleção de estrelas sobe perto perpendicular ao plano dos braços espirais da galáxia. A interpretação provável é proposto que um galáxia anã está se fundindo com a Via Láctea. Esta galáxia está provisoriamente nomeado o Virgem Stellar Stream e encontra-se na direcção de Virgo cerca de 30.000 anos-luz de distância.

Localização da Sun

A Sun (e, portanto, a Terra e do Sistema Solar ) pode ser encontrado perto da borda interna do Galaxy de Orion braço, na Nuvem Interestelar Local ou a Gould correia, a uma distância hipotética de 7,62 ± 0,32 KPC do Centro Galáctico. A distância entre o local e o braço próximo braço para fora, o Perseus Arm, é de cerca de 6.500 anos-luz. The Sun, e, assim, o Sistema Solar, é encontrado em o que os cientistas chamam de zona habitável galáctica.

A Apex do caminho do Sol, ou a solares ápice, é a direção que o Sol viaja pelo espaço na Via Láctea. A direção geral do movimento galáctico do Sol é para a estrela Vega perto da constelação de Hercules, segundo um ângulo de aproximadamente 60 graus para o céu da direcção Centro Galáctico. A órbita do Sol ao redor da galáxia está previsto para ser aproximadamente elíptica com a adição de perturbações devido aos braços espirais galácticos e distribuições de massa não-uniformes. Além disso, o Sol oscila para cima e para baixo em relação ao plano galáctico aproximadamente 2,7 vezes por órbita. Isto é muito semelhante à forma como um simples oscilador harmônico trabalha com nenhuma força de arrasto (amortecimento) prazo. Devido à maior densidade de estrelas próximas do plano galáctico, essas oscilações muitas vezes coincidem com períodos de extinção em massa na Terra, presumivelmente devido ao aumento da eventos de impacto.

Leva o Sistema Solar cerca de 225-250000000 anos para completar uma órbita da galáxia (a ano galáctico), por isso é pensado para ter concluído 20-25 órbitas durante o tempo de vida da Sun e 1/1250 de uma revolução desde o origem de seres humanos. O velocidade orbital do Sistema Solar em torno do centro da galáxia é de aproximadamente 220 km / s. Nessa velocidade, demora cerca de 1.400 anos para o Sistema Solar para percorrer uma distância de 1 ano-luz, ou 8 dias para viajar 1 UA.

Ambiente

Visão infravermelha ampla da nossa galáxia da Via Láctea a partir da Telescópio Espacial Spitzer criado a partir de mais de 800 mil quadros. Esta é a imagem de infravermelhos mais detalhada da nossa galáxia até à data.

A Via Láctea ea galáxia de Andrômeda são um sistema binário de galáxias espirais gigantes que pertencem a um grupo de 50 galáxias estreitamente ligados conhecido como o Grupo Local, sendo ela própria parte da Superaglomerado de Virgem.

Duas galáxias menores e um número de galáxias anãs do Grupo Local orbitam a Via Láctea. O maior destes é a Grande Nuvem de Magalhães, com um diâmetro de 20.000 anos-luz. Ele tem um companheiro próximo, o Pequena Nuvem de Magalhães. O Magalhães Stream é uma serpentina peculiar de neutro hidrogênio do gás que ligam essas duas pequenas galáxias. O fluxo é pensado para ter sido arrastado das Nuvens de Magalhães em interações maré com o Galaxy. Algumas das galáxias anãs que orbitam a Via Láctea são Canis Major anão (o mais próximo), Sagitário elíptica anã Galaxy, Ursa Menor do anão, Anão escultor, Anão Sextante, Anão Fornax, e Leo I anão. Os menores galáxias anãs Via Láctea são apenas 500 anos-luz de diâmetro. Estes incluem Carina Anão, Draco Anão, e Anão Leo II. Ainda pode haver galáxias anãs não detectados, que são dinamicamente ligados à Via Láctea. Observações através do zona de evasão são freqüentemente detecção de novas galáxias distantes e próximas. Algumas galáxias que consistem principalmente de gás e poeira também pode ter evadido detecção até agora.

Em janeiro de 2006, pesquisadores relataram que o até então inexplicável na urdidura do disco da Via Láctea agora foi mapeada e encontrada para ser uma onda ou vibração criados pelas grandes e Pequena Nuvem de Magalhães como circundam o Galaxy, causando vibrações em determinadas freqüências quando passam através de suas bordas. Anteriormente, essas duas galáxias, em cerca de 2% da massa da Via Láctea, foram consideradas demasiado pequena para influenciar a Via Láctea. No entanto, tendo em conta a matéria escura , o movimento dessas duas galáxias cria um velório que influencia a maior Via Láctea. Tomando matéria escura em conta os resultados em um aumento de aproximadamente vinte vezes em massa para o Galaxy. Este cálculo é de acordo com um modelo de computador feita por Martin Weinberg da Universidade de Massachusetts, Amherst. Neste modelo, a matéria escura está se espalhando a partir do disco galáctico com a camada de gás conhecida. Como resultado, o modelo prevê que o efeito gravitacional das Nuvens de Magalhães é amplificado à medida que passam através do Galaxy.

Medições atuais sugerem que a galáxia de Andrômeda está se aproximando de nós em 100 a 140 quilômetros por segundo. A Via Láctea pode colidir com ele em 3 a 4.000 milhões ano, dependendo da importância dos componentes laterais desconhecidos para o movimento relativo das galáxias. Se eles colidem, pensa-se que o Sol e as outras estrelas na Via Láctea provavelmente não irá colidir com as estrelas da galáxia de Andrômeda, mas que as duas galáxias se fundem para formar um único galáxia elíptica ao longo de cerca de um bilhão de anos.

Velocidade

No sentido geral, a velocidade absoluta de qualquer objeto através do espaço não é uma questão significativa de acordo com Einstein 's teoria da relatividade especial , que declara que não há "preferido" referencial inercial no espaço com o qual comparar o movimento da galáxia. (Movimento deve ser sempre especificado em relação a um outro objecto.)

Os astrônomos acreditam que a Via Láctea está se movendo a cerca de 600 km por segundo em relação aos locais observados de outras galáxias próximas. Novas estimativas variam de 130 km / s a 1.000 km / s. Se o Galaxy está se movendo a 600 km / s, a Terra viaja 51.840 mil quilômetros por dia, ou mais de 18.900 milhões km por ano, cerca de 4,5 vezes a sua distância mais próxima de Plutão . O Galaxy é pensado para estar se movendo em direção à constelação Hydra, e pode um dia se tornar um membro unida do Aglomerado de galáxias de Virgem.

Outro quadro de referência é fornecida pela radiação cósmica de fundo (CMB). A Via Láctea parece estar se movendo em torno de 552 km / s em relação aos fótons da CMB. Este movimento é observado por satélites, tais como COBE e WMAP como uma contribuição dipolo à CMB, como fótons em equilíbrio no quadro CMB chegar azul-deslocada na direcção do movimento e vermelho-deslocado na direcção oposta.

História

Etimologia e crenças

Jacopo Tintoretto de "A Origem da Via Láctea"

Há muitos mitos de criação em todo o mundo que explicam a origem da Via Láctea e dar-lhe o seu nome. O Inglês frase é uma tradução do grego Γαλαξίας, Galaxias, que é derivado da palavra para o leite (γάλα, gala). Esta é também a origem da palavra galáxia . No mito grego , a Via Láctea foi causado por leite derramado por Hera quando amamentando Heracles .

O termo Via Láctea apareceu pela primeira vez em Inglês literatura em um poema de Chaucer .

"Veja lá, eis que o Galaxyë
Que os homens clepeth o Milky Wey,
Para hit é Whyt. "
-Geoffrey Chaucer, Geoffrey Chaucer The House of Fame, c. 1380.

Em uma grande área a partir de ?sia Central para a ?frica , o nome para a Via Láctea é relacionada à palavra para palha. Alegou-se que este foi espalhada por árabes que por sua vez emprestados a palavra de Armênio. Em várias Uralic, Línguas turcas, Fenno-Ugric línguas e na Línguas bálticas da Via Láctea é chamado de o "Caminho dos pássaros". O chinês nome "Silver River" (銀河) é usado em todo Leste da ?sia, incluindo a Coréia e Japão . Um nome alternativo para a Via Láctea, na China antiga, especialmente em poemas, é "Rio de Heavenly Han "(天 汉). Em Japonês, "Silver River" (銀河ginga) significa galáxias em geral, e da Via Láctea é chamado de "Sistema Silver River" (銀河系gingakei) ou o "River of Heaven" (天の川ama no kawa). Em Sueco, ele é chamado Vintergatan, ou "Winter Street", porque as estrelas do cinturão foram usadas para prever o tempo do inverno que se aproxima.

Descoberta

A forma da Via Láctea como deduzido a partir de contagens de estrelas por William Herschel em 1785; o Sistema Solar foi assumida perto do centro.

Como Aristóteles (384-322 aC) informa-nos em Meteorologica (DK 59 A80), a Filósofos gregos Anaxágoras (cerca de 500-428 aC) e Demócrito (450-370 aC) propôs que a Via Láctea pode consistir de distantes estrelas . No entanto, o próprio Aristóteles acreditava que a Via Láctea para ser causado por "a ignição da exalação de fogo de algumas estrelas que foram grandes, numerosas e próximos uns dos outros" e que a "ignição ocorre na parte superior do atmosfera, no região do mundo que é contínuo com os movimentos celestes. "O Astrônomo árabe, Alhazen (965-1037 dC), refutou esta fazendo a primeira tentativa de observar e medir a Via Láctea de paralaxe, e ele, portanto, "porque determinou que a Via Láctea não tinha paralaxe, era muito distante da terra e não pertencia a atmosfera. "

O Astrônomo persa, Abū rayhan Al-Biruni (973-1048), propôs a Via Láctea galáxia para ser uma coleção de incontáveis estrelas nebulosas. Avempace (d. 1138) propôs a Via Láctea a ser feita de muitas estrelas, mas parece ser uma imagem contínua, devido ao efeito de refração na atmosfera da Terra . Ibn Qayyim Al-Jawziyya (1292-1350) propôs a galáxia da Via Láctea a ser "uma miríade de estrelas minúsculas embalado juntos na esfera das estrelas fixas" e que que estas estrelas são maiores que planetas .

Prova real da Via Láctea consiste de muitas estrelas veio em 1610, quando Galileu Galilei usou um telescópio para estudar a Via Láctea e descobriu que ele era composto de um grande número de estrelas fracas. Em um tratado em 1755, Immanuel Kant , com base em trabalhos anteriores por Thomas Wright, especula (corretamente) que a Via Láctea pode ser um corpo em rotação de um grande número de estrelas, mantidas juntas por forças gravitacionais semelhante ao Sistema Solar, mas em escalas muito maiores. O disco resultante de estrelas seria visto como uma banda no céu da nossa perspectiva dentro do disco. Kant também conjecturou que alguns dos nebulosas visíveis no céu à noite pode ser "galáxias" separar-se, semelhante à nossa.

A primeira tentativa para descrever a forma da maneira leitosa e a posição do Sol no seu interior foi levada a cabo pela William Herschel em 1785, contando com cuidado o número de estrelas em diferentes regiões do céu. Ele produzido um diagrama da forma da Galaxy com o sistema solar perto do centro.

Fotografia do "Grande Nebulosa de Andrômeda" desde 1899, mais tarde identificada como a Galáxia de Andrômeda

Em 1845, Lord Rosse construiu um novo telescópio e foi capaz de distinguir entre nebulosas elíptica e em forma de espiral. Ele também conseguiu fazer para fora fontes pontuais individuais em algumas dessas nebulosas, dando credibilidade a conjectura antes de Kant.

Em 1917, Heber Curtis tinha observado a nova S Andromedae dentro do "Great Andromeda Nebula "( Messier objeto M31 ). Pesquisando o registro fotográfico, ele encontrou mais 11 novae. Curtis notado que esses novae foram, em média, 10 magnitudes mais fracas do que aquelas que ocorreram dentro de nossa galáxia. Como resultado, ele foi capaz de chegar a uma estimativa de 150.000 parsecs de distância. Ele se tornou um defensor da hipótese de "universos-ilhas", que considerou que as nebulosas espirais eram na verdade galáxias independentes. Em 1920, o Grande Debate ocorreu entre Harlow Shapley e Heber Curtis, a respeito da natureza da Via Láctea, nebulosas espirais, e as dimensões do universo. Para apoiar sua afirmação de que a grande nebulosa de Andrômeda era uma galáxia externa, Curtis notou o aparecimento de faixas escuras semelhantes às nuvens de poeira na Via Láctea, assim como a significativa Efeito Doppler.

A questão foi resolvida por conclusivamente Edwin Hubble no início de 1920 com um novo telescópio. Ele foi capaz de resolver as partes externas de algumas nebulosas espirais como coleções de estrelas individuais e identificados alguns Variáveis cefeidas, permitindo assim que ele estimar a distância até a nebulosa: eles foram demasiado distante para ser parte da Via Láctea. Em 1936 Hubble produziu um sistema de classificação de galáxias que é usado até hoje, a Seqüência de Hubble.

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